Vliegtickets naar Tbilisi


Op de grens van Europa en Azië biedt Tbilisi een fascinerende blik in een snel veranderende post-Sovjetstad, met echo’s van een groots verleden. Stuart Wadsworth neemt om middernacht een vlucht naar Georgia…

Vliegend in het eerste wat je ziet, is de tv-mast: een enorm, flitsend monument dat president Sakashvili om redenen die hemzelf het beste kennen, heeft besloten te verlichten als de Blackpool-toren met felle neonlichten – een kitscherig 200 meter lang symbool van moderniteit, van het bereiken van voor de lucht, en van de gretige pogingen van de stad om het Westen te omarmen. Tbilisi, de hoofdstad van Georgië, moet gezegd worden, is een afbrokkelende, vervallen stad die om verschillende facelifts schreeuwt; een kater van Sovjetverwaarlozing en meer recente economische ellende.

Geweldige ontvangst in Georgië
Geweldige ontvangst in Georgië

Maar het is ook een buitengewoon charmante stad, en de bouwvallige, vervallen gebouwen geven het een karakter dat steeds unieker wordt en doet denken aan een vervlogen tijdperk. Als je gewoon door een van de centrale buurten loopt met hun 19e-eeuwse houten huizen en veranda’s van twee verdiepingen, begin je een idee te krijgen van hoe mooi deze stad er ooit uit moet hebben gezien. Het lijkt een beetje op de kamer van Miss Havisham op grote schaal – je weet dat het betere dagen heeft gekend, en het heeft zichzelf een beetje laten gaan, maar je zult het waarschijnlijk vergeven en dan verliefd worden op zijn charmes. Kom, voordat het op de grond slaat…

Beste van de gebaande paden

Georgiërs, zo lijkt het, houden van ruimte om in te wonen. Traditionele Georgische huizen zijn enorm – ongeveer zes kamers op één verdieping, en ze lijken vaak op twee of meer te zijn. Ze hebben enorme, brede balkons en veranda’s rondom, wijnstokken die omhoog en om hen heen kruipen, en de trappenhuizen en ingangen zijn vaak kunstwerken op zich. Als je je hoofd er nonchalant in steekt, nou ja, vrijwel overal in de oude stad bijvoorbeeld, kom je misschien terecht in een art-nouveau- of fin-de-siècle-trappenhuis met een kronkelende houten trap en muffe portretten die ophangen.

Allemaal Sovjet-terughoudendheid en subtiel understatement
Allemaal Sovjet-terughoudendheid en subtiel understatement

De oude stad groeide op onder de muren van het Narikala-fort, dat op de Sololaki-rug boven de westkant van de Mtkvari-kloof staat – en van waaruit je naar het enorme aluminium standbeeld kunt wandelen naar ‘Kartlis Deda’ (Moeder Georgië) dat staat wachtpost boven de stad. Dit is een geweldige manier om je te oriënteren en het is ook de beste plek voor een panoramisch uitzicht over Tbilisi. De kronkelende steegjes van de oude stad, plaatselijk bekend als ‘Kala’, zijn nog steeds vol verborgen binnenplaatsen en gebeeldhouwde houten balkons die schuin leunen. Er zijn sfeervolle oude kerken in overvloed – de Armeense kathedraal van St. George, net boven de rotsachtige rivieroever, en de enorme Metekhi-kerk in Avlabari, zijn de moeite van het bekijken waard.

Spring een middagje binnen in de uitgestrekte Botanische Tuinen (daterend uit 1845), met zijn spectaculaire waterval en schuiftuinen, en rond het geheel af met een bezoek aan een van de zwavelbadhuizen (‘Abanotubani’) bij de uitgang. Alexander Dumas en Pushkin hebben hier allebei een bad genomen, en de laatste beschreef het als het beste bad dat hij ooit had gehad. Tbilisi betekent ‘warme lente’ in het Georgisch en staat bekend om zijn natuurlijke kuuroorden. De meeste badhuizen hier dateren uit de 17e eeuw, met als meest indrukwekkende (althans van buitenaf) de Orbeliani-baden met zijn blauw betegelde mozaïekgevel. Een bad en scrub-down is het meest verkwikkend na een zweterige dag sightseeing (en spotgoedkoop) – maar houd er rekening mee dat deze openbare baden voor hetzelfde geslacht zijn, en het is hier normaal om naakt te baden!

Hipster-gids

Tbilisi is als een badhuis zelf tijdens de zomermaanden, aangezien de temperatuur kan oplopen tot 40 graden of meer, en het is er vochtig mee. Een goede plek om af te koelen is in de heuvels boven Vake, waar u kunt zwemmen of varen in ‘Kus Tba’ (schildpaddenmeer) en een wandeling maken in de omliggende beboste heuvels. In de buurt is het etnografisch openluchtmuseum zeker een kijkje waard. Nogmaals, met een geweldig uitzicht over de stad, geeft deze verzameling van bijna 70 traditionele, voornamelijk houten huizen uit heel Georgië een goed inzicht in het traditionele leven hier en vormt een mooi alternatief voor sightseeing in de stad.

Een dak repareren bij het Etnografisch museum
Een dak repareren bij het Etnografisch museum

Als je zin hebt om helemaal de stad uit te gaan, waarom zou je dan niet een uitstapje maken naar Mtscheta? Op slechts 30 km afstand ligt dit kleine stadje, strategisch gelegen aan de samenvloeiing van twee rivieren, het spirituele hart van Georgië, en bevat meer heilige plaatsen dan je zou kunnen schudden. Mtskheta, een oude hoofdstad van Georgië en met enkele van de oudste en belangrijkste kerken van het land, is een grote pelgrimsbestemming. Iets verder weg, ongeveer 70 km van Tbilisi, ligt Gori, vooral bekend als de geboorteplaats van Stalin. Op zich niet onaantrekkelijk en met een bescheiden fort om te verkennen, is de belangrijkste reden om hier te komen om het museum voor de man van staal zelf te zien. Waarschijnlijk het meest interessante museum in Georgië, hoewel het niet de meest interactieve ervaring ter wereld is (en de etikettering is meestal niet in het Engels), het is zeer sfeervol en omvat een bezoek aan het oude huisje van zijn ouders dat bewaard is gebleven, en aan zijn kogelvrije treinwagon. Je mag zelfs in zijn fauteuil zitten; waar hij het lot beraamde van alles wat je om je heen ziet.

Ervaring & Evenementen

Georgiërs zijn ongelooflijk expressieve en creatieve mensen – en ze hebben geen excuus nodig om te feesten. Muziek, zang, dans en poëzie spelen allemaal een grote rol in hun leven – en als je ooit wordt uitgenodigd voor een Georgische familiemaaltijd, zul je waarschijnlijk al het bovenstaande zien. Live rockmuziek in Tbilisi lijkt voornamelijk te draaien rond de ex-pat, coverband-scene, maar er is een sterke traditie van folk- en jazzmuziek in de stad, die elk jaar in oktober culmineert in het Tbilisi International Jazz Festival.

Als iemand zijn auto inzet, accepteer het dan niet!
Als iemand zijn auto inzet, accepteer het dan niet!

Ook vindt in oktober het meest uitgebreide, tiendaagse festival plaats dat Tbilisoba is. Sinds 1979 viert dit festival alles wat met Georgisch te maken heeft, variërend van oude kaarten van Tbilisi tot nationale vechtsporten, autoshows en optredens van lokale bands. Tien dagen lang bruist de stad van kleurrijke carnavals en optochten, mensen die zich verkleden in kostuum, drinken en in het algemeen plezier maken.

Pillow talk

In de afgelopen vijf jaar zijn er met Sakishvili’s pro-westerse beleid veel westerse investeerders gekomen, en dus is Tbilisi nu begiftigd met verschillende eersteklas hotels zoals The Ambassador en The Marriott, de laatste die meer dan $ 300 per kamer vraagt. Iets lager op de schaal wegen Hotel Charm en Hotel Dzveli Ubani beide rond de $ 50 en bieden comfort, gastvrijheid en een centrale locatie, met karakter in schoppen. Charm heeft zelfs een biljarttafel voor Britten met heimwee. Voor de backpacker-broederschap is Tbilisi gezegend met een reeks hostels in homestay-stijl, waarvan de meeste rond de metro Marjanishivili liggen, in de buurt van de Turkse wijk. De keuze hiervan is Dodo’s Homestay en Irine Japaridze’s Boarding House, die je allebei slechts $ 10 tot $ 20 per nacht kosten, en fascinerende chats garanderen met gelijkgestemde onverschrokken backpackers. Dodo’s is wat relaxter, terwijl die van Irine wat karaktervoller is.

Eten

Een zeer Georgische portie?
Een zeer Georgische portie?

Georgië zou Georgië niet zijn zonder zijn eten, en je zult waarschijnlijk veel tijd besteden aan uit eten gaan omdat het zo goedkoop is. Traditionele nietjes zoals ‘kinkhali’ (vleesknoedels) zijn alomtegenwoordig, net als ‘kachapuri’ (kaasbrood). Verlaat Tbilisi niet zonder ‘badrijani’ – gebakken aubergine met walnoten- en knoflookpasta – en ‘chakapuli’ – lamsvlees met dragon en pruimen te proeven. Wees gewaarschuwd – je eten komt in bergachtige porties, dus bestel niet te veel, ook al is het goedkoop; en probeer nooit meer dan vijf kinkhali per keer te eten. Een geweldige plek om Georgisch eten te proeven in een typische omgeving (dwz met grote, luidruchtige groepen en luide muziek) is Puris Sakhli (Broodhuis), vlakbij de baden. Andere even redelijke maar kwalitatief goede etablissementen zijn Dzveli Sakhli (Old House) en Shemoikhede Genatsvale (Drop in, Love). Al het bovenstaande verkoopt uitstekende bieren van de tap ($ 1) en Georgische huiswijnen ($ 2-5 per liter). Als je maag het aankan na het beslag dat het heeft gekost, probeer dan Chocolate on Rustaveli voor geweldige zoetigheden en gebak, waaronder Turkse baklava, en een fijne espresso.

Binnenvallen

Boeken en drankjes bij Literaturuli
Boeken en drankjes bij Literaturuli

Het nachtleven van Tbilisi is nog behoorlijk in opkomst en is geconcentreerd in twee gebieden: in en rond de oude stad – vooral de straten Shardenis, Rkinis en Sionis – en in een paar straten vlak bij het metrostation Rustaveli, waar een overvloed aan expats is gevestigd. Bars in Engelse en Ierse stijl, waarvan sommige goed zijn, andere niet. De meeste opties in de oude binnenstad zijn ’s avonds moderne, trendy bars, maar Kafe Literaturuli is een geweldige plek voor een kopje koffie, smoothie of snack in een culturele omgeving – de boekenkasten rondom trekken een kunstzinnig publiek aan. Een leuke optie voor een biertje is de Beatles Club, een kelder met drie zalen, vijftien tafels en zoveel Fab Four-memorabilia als je maar kunt draaien en schreeuwen. Verwacht een gratis Beatles T-Shirt als je rekening hoger is dan 100 lari ($50). De keuze van de expatbars is Hangar Bar, waar je al je livesporten kunt vangen en een redelijk scala aan Tex-Mex-snacks kunt krijgen. Ga voor wat livemuziek naar Blues Brothers, dat is gewijd aan live jazz en blues in een rokerige kelder. Verwacht dat de lokale bevolking je overal mee naartoe neemt – en drankjes voor je koopt.

Er geraken

Als je het geluk hebt in Polen te wonen, heb je VEEL rechtstreekse routes naar Tbilisi vanuit Warschau, dat in de zomer van 2010 werd geopend. De luchthaven van Tbilisi heeft ook verbindingen met vele andere belangrijke Europese bestemmingen. Over land zijn de enige manieren om binnen te komen vanuit Turkije, Armenië of Azerbeidzjan. De landgrens met Rusland is gesloten voor alle buitenlanders en de meeste Georgiërs. Dat betekent dat praktisch gezien de meeste westerlingen erin moeten vliegen. Er vaart een veerboot van de Zwarte Zee van Poti naar Illichevsk in Oekraïne – een vrachtveerboot die passagiers meeneemt – maar je moet veel geduld en tijd hebben voor deze optie – er is vrijwel geen betrouwbare informatie over tijden of prijzen, en geen garantie dat het ook echt gaat.

Nog meer…

The Bridge of Peace - een ander symbool van het moderne Tbilisi
The Bridge of Peace – een ander symbool van het moderne Tbilisi

De doorgaans betrouwbare Lonely Planet voor deze regio is door sommige backpackers zwaar bekritiseerd vanwege onnauwkeurigheden en gebrek aan informatie; maar het is nog steeds de standaardgids voor de meeste backpackers, alleen al vanwege het feit dat er verder heel weinig is geschreven. Lokale kranten Georgian Times en Georgia Today geven informatie over actuele zaken en hebben wat er op lijsten staat. Info-tbilisi.com lijkt de meest betrouwbare webgebaseerde gids te zijn.

Boeken

De Poolse journalist en reportageschrijver extraordinaire Ryszard Kapuscinski (onlangs in het nieuws omdat hij sommige bestemmingen waarover hij schreef niet echt bezocht) is zeker naar de Kaukasus gereisd en schreef er met enige stijl over, onder andere ex-sovjetstaten, in imperium. De Britse Georgia-phile Peter Naysmyth schreef zijn Georgië: in de bergen van poëzie rond dezelfde tijd, tijdens en na de ineenstorting van de Sovjet-Unie, die een uitputtend en informatief, zij het roze getint beeld van het land geeft. Voor een beetje achtergrondinformatie over de beroemdste zoon van Georgië, kun je Simon Montefiore’s niet verslaan Stalin: In het hof van de Rode Tsaar.

Soundtrack naar de stad

Georgische volksmuziek – Kelaptari – Sagmiro
Middernachttrein naar Georgië – Gladys Knight